Características del desierto

Los desiertos cubren aproximadamente una quinta parte de la superficie de la Tierra y se producen cuando las precipitaciones son inferiores a 50 cm/año. Aunque la mayoría de los desiertos, como el Sahara del Norte de África y los desiertos del suroeste de Estados Unidos, México y Australia, se encuentran en latitudes bajas, otro tipo de desierto, los desiertos fríos, se encuentran en la cuenca y área de distribución de Utah y Nevada y en partes de Asia occidental.

La mayoría de los desiertos tienen una cantidad considerable de vegetación especializada, así como animales vertebrados e invertebrados especializados. Los suelos suelen tener abundantes nutrientes porque sólo necesitan agua para ser muy productivos y tienen poca o ninguna materia orgánica. Los disturbios son comunes en forma de incendios ocasionales o clima frío, y lluvias repentinas, infrecuentes, pero intensas, que causan inundaciones.caracteristicas del desierto

Hay relativamente pocos mamíferos grandes en los desiertos porque la mayoría no son capaces de almacenar suficiente agua y soportar el calor. Los desiertos a menudo proporcionan poco refugio del sol para los animales grandes. Los animales dominantes en los desiertos cálidos son los vertebrados no mamíferos, como los reptiles. Los mamíferos suelen ser pequeños, como los ratones canguro de los desiertos de América del Norte.

Los biomas desérticos pueden clasificarse según varias características.

Desierto Caliente y Seco

Los cuatro desiertos más importantes de Norteamérica de este tipo son el Chihuahua, el Sonoran, el Mojave y la Gran Cuenca. Otros fuera de los Estados Unidos incluyen el reino del sur de Asia, el Neotropical (América del Sur y Central), el Etíope (África) y el Australiano.

Las estaciones son generalmente cálidas durante todo el año y muy calurosas en verano. Los inviernos suelen traer pocas lluvias. Las temperaturas exhiben extremos diarios porque la atmósfera contiene poca humedad para bloquear los rayos del sol. Las superficies desérticas reciben un poco más del doble de la radiación solar que reciben las regiones húmedas y pierden casi el doble de calor por la noche. Muchas temperaturas medias anuales oscilan entre los 20 y los 25° C. Las temperaturas máximas extremas oscilan entre los 43,5 y los 49° C. Las temperaturas mínimas a veces descienden hasta los -18° C.

Las precipitaciones suelen ser muy escasas y/o concentradas en ráfagas cortas entre largos períodos sin lluvia. Las tasas de evaporación exceden regularmente las tasas de precipitación. A veces la lluvia empieza a caer y se evapora antes de llegar al suelo. Las precipitaciones son más bajas en el desierto de Atacama de Chile, donde promedian menos de 1,5 cm. Algunos años son incluso sin lluvia. El interior del Sahara también recibe menos de 1,5 cm al año. Las precipitaciones en los desiertos americanos son más altas, casi 28 cm al año.

Los suelos están texturizados, son poco profundos, rocosos o gravosos, con buen drenaje y no tienen agua subterránea. Son gruesos porque hay menos desgaste químico. Las partículas más finas de polvo y arena son sopladas en otra parte, dejando piezas más pesadas.

Desierto Caliente y Seco

El dosel en la mayoría de los desiertos es muy raro. Las plantas son principalmente arbustos que abrazan el suelo y árboles leñosos cortos. Las hojas están «repletas» (totalmente sustentadas con nutrientes) con características de conservación del agua. Tienden a ser pequeños, gruesos y cubiertos con una cutícula gruesa (capa externa).

En los cactus, las hojas son muy reducidas (a las espinas) y la actividad fotosintética se limita a los tallos. Algunas plantas abren sus estomas (aberturas microscópicas en la epidermis de las hojas que permiten el intercambio de gases) sólo por la noche cuando las tasas de evaporación son más bajas. Estas plantas incluyen: yucas, ocotillos, arbustos de trementina, peras espinosas, mezquite falso, sotol, efedras, agaves y arbustos quebradizos.

Los animales incluyen pequeños carnívoros nocturnos (activos en la noche). Los animales dominantes son los madrigueros y las ratas canguro. También hay insectos, arácnidos, reptiles y aves. Los animales permanecen inactivos en escondites protegidos durante el día caluroso y salen a buscar comida al atardecer, al amanecer o por la noche, cuando el desierto está más fresco.

Desierto semiárido

Los principales desiertos de este tipo incluyen la artemisa de Utah, Montana y Great Basin. También incluyen el reino Neártico (Norteamérica, Terranova, Groenlandia, Rusia, Europa y el norte de Asia).

Los veranos son moderadamente largos y secos, y al igual que los desiertos calurosos, los inviernos normalmente traen bajas concentraciones de precipitaciones. Las temperaturas en verano suelen ser de entre 21 y 27° C. Normalmente no superan los 38° C y las temperaturas nocturnas son frescas, en torno a los 10° C. Las noches frescas ayudan tanto a las plantas como a los animales al reducir la pérdida de humedad por transpiración, sudoración y respiración.

Además, la condensación del rocío causada por el enfriamiento nocturno puede igualar o superar las precipitaciones recibidas por algunos desiertos. Al igual que en el desierto caliente, las lluvias son a menudo muy escasas y/o concentradas. La precipitación media oscila entre 2 y 4 cm anuales.

Desierto semiárido

El suelo puede variar desde arenoso y de textura fina hasta fragmentos sueltos de roca, grava o arena. Tiene una concentración de sal bastante baja, en comparación con los desiertos que reciben mucha lluvia (adquiriendo como resultado concentraciones más altas de sal). En zonas como las laderas de las montañas, el suelo es poco profundo, rocoso o grave, con buen drenaje. En la bajada superior son de textura gruesa, rocosas, bien drenadas y en parte «colocadas por bancos de roca». En la bajada inferior el suelo es arenoso y de textura fina, a menudo con «caliche hardpan». En cada caso no hay agua subterránea.

La naturaleza espinosa de muchas plantas en desiertos semiáridos proporciona protección en un ambiente peligroso. El gran número de espinas sombrean la superficie lo suficiente como para reducir significativamente la transpiración. Lo mismo puede ocurrir con los pelos de las plantas lanudas del desierto. Muchas plantas tienen hojas plateadas o brillantes, lo que les permite reflejar una energía más radiante. Estas plantas a menudo tienen un olor o sabor desfavorable. Las plantas semiáridas incluyen: Arbusto de creosota, salvia (Franseria dumosa o F. deltoidea), espino blanco, uña de gato, mezquite, arbustos quebradizos (Encelia farinosa), lirios y jujube.

Durante el día, los insectos se mueven alrededor de las ramas para permanecer en el lado sombreado; los conejos de gatos siguen la sombra en movimiento de un cactus o arbusto. Naturalmente, muchos animales encuentran protección en madrigueras subterráneas donde están aislados tanto del calor como de la aridez. Estos animales incluyen mamíferos como las ratas canguro, conejos y zorrillos; insectos como saltamontes y hormigas; reptiles representados por lagartijas y serpientes; y aves como los búhos excavadores y el zorro de California.

Desierto costeroDesierto costero

Estos desiertos ocurren en áreas moderadamente frías a cálidas como el reino Neártico y Neotropical. Un buen ejemplo es el Atacama de Chile.
Los inviernos frescos de los desiertos costeros son seguidos por veranos moderadamente largos y cálidos. La temperatura media en verano oscila entre los 13 y los 24° C; en invierno la temperatura es de 5° C o inferior. La temperatura máxima anual es de unos 35° C y la mínima de -4° C. En Chile, la temperatura oscila entre -2 y 5° C en julio y 21-25° C en enero.

La precipitación media es de 8-13 cm en muchas zonas. La precipitación máxima anual durante un largo período de años ha sido de 37 cm con un mínimo de 5 cm.

El suelo es de textura fina con un contenido moderado de sal. Es bastante poroso y con buen drenaje. Algunas plantas tienen sistemas radiculares extensos cerca de la superficie donde pueden aprovechar cualquier lluvia. Todas las plantas con hojas o tallos gruesos y carnosos pueden tomar grandes cantidades de agua cuando esté disponible y almacenarla para uso futuro.

En algunas plantas, las superficies están corrugadas con estrías y surcos longitudinales. Cuando hay agua disponible, el tallo se hincha de tal manera que los surcos son poco profundos y las crestas están muy separadas. A medida que se utiliza el agua, el tallo se encoge de tal manera que los surcos son profundos y las crestas se cierran entre sí. Las plantas que viven en este tipo de desierto incluyen el arbusto de sal, el arbusto de alforfón, el arbusto negro, la hierba de arroz, la hierba de hoja pequeña, la salvia negra y el crisótamo.

Algunos animales tienen adaptaciones especializadas para lidiar con el calor del desierto y la falta de agua. Algunos sapos se sellan en madrigueras con secreciones gelatinosas y permanecen inactivos durante ocho o nueve meses hasta que se produce una fuerte lluvia. Los anfibios que pasan a través de los estadios larvarios tienen ciclos de vida acelerados, lo que mejora sus posibilidades de alcanzar la madurez antes de que las aguas se evaporen.

Algunos insectos ponen huevos que permanecen latentes hasta que las condiciones ambientales son adecuadas para la eclosión. Los camarones de hadas también ponen huevos durmientes. Otros animales incluyen: insectos, mamíferos (coyotes y tejones), anfibios (sapos), aves (búho real, águila real y águila calva) y reptiles (lagartos y serpientes).

Desierto fríoDesierto frío

Estos desiertos se caracterizan por inviernos fríos con nevadas y altas precipitaciones durante el invierno y ocasionalmente durante el verano. Ocurren en la Antártida, Groenlandia y el reino Neártico. Tienen veranos cortos, húmedos y moderadamente cálidos, con inviernos bastante largos y fríos. La temperatura media en invierno oscila entre -2 y 4° C y la temperatura media en verano oscila entre 21 y 26° C.

Los inviernos reciben bastante nieve. La precipitación media anual oscila entre 15-26 cm. La precipitación anual ha alcanzado un máximo de 46 cm y un mínimo de 9 cm. Las lluvias más intensas de la primavera suelen ser en abril o mayo. En algunas zonas, las lluvias pueden ser intensas en otoño. El suelo es pesado, limoso y salado. Contiene ventiladores aluviales donde el suelo es relativamente poroso y el drenaje es bueno, por lo que la mayor parte de la sal ha sido lixiviada.

Las plantas están muy dispersas. En las áreas de escala sombreada, alrededor del 10 por ciento de la superficie está cubierta, pero en algunas áreas de sagebush se aproxima al 85 por ciento. La altura de las plantas varía entre 15 cm y 122 cm. Las plantas principales son caducas, la mayoría con hojas espinosas. Los animales ampliamente distribuidos son conejos de jurel, ratas canguro, ratones canguro, ratones de bolsillo, ratones saltamontes y ardillas terrestres antílopes.

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El jabalí también se alimenta de pequeños animales (larvas, serpientes, pájaros, roedores, etc.) y carroña. El pelaje del león es corto y varía en color desde amarillo claro, marrón anaranjado o gris plateado hasta marrón oscuro, con un mechón en la punta de la cola que suele ser más oscuro que el resto del pelaje. Las poblaciones de pingüinos son altamente vulnerables a los cambios en el clima y la temperatura del océano, incluyendo el reciente calentamiento global. El leopardo es un animal solitario del monte y del bosque y es principalmente de hábitos nocturnos, aunque a veces se broncea al sol.